Carrièrestap advocatuur in de spotlight (FD)

Geschreven door
Redactie JBB

Gepubliceerd
24 sep 2019

24 sep 2019 • door Redactie JBB

Wendela Raas redde als managing partner het noodlijdende Zuidas-kantoor Boekel van de ondergang. Nu treedt ze toe tot de rvb van het grootste advocatenkantoor ter wereld. Een volhardend advocaat die nergens voor terugdeinst.

Deze maand stapt huurrecht-advocaat Wendela Raas (46) in de raad van bestuur van het wereldwijd actieve Dentons. Ze krijgt daarmee samen met andere topjuristen de leiding over 's werelds grootste advocatenkantoor, dat naar eigen zeggen 10.000 advocaten telt en in 78 landen zit. Een onwaarschijnlijke prestatie voor iemand die de leiding had over een klein Zuidas-kantoor dat niet alleen als dreumes werd beschouwd, maar ook bijna op omvallen stond.

Lippen doen

Onwaarschijnlijk, maar niet verrassend, concludeert Ferry van Schoonhoven, mede-oprichter van advocaten- en notarissenkantoor Schoonhoven In 't Veld, dat in 2003 Lexence is gaan heten. Van Schoonhoven nam de toen 26-jarige Raas in 1999 aan als advocaat-stagiair huurrecht. Hij herinnert zich haar als een doelgerichte jonge vrouw. 'Als zij iets wilde, dan kreeg ze het voor elkaar. Ze deinst nergens voor terug.'

‘Als zij iets wilde, dan kreeg ze het voor elkaar. Ze deinst nergens voor terug.’

'Wil je een leuk voorbeeld?', vraagt hij. 'Wendela kwam gewoon mijn kamer binnen, ook als ze wist dat ik absoluut níet gestoord wilde worden. Ze had haar tasje onder haar arm en ging tegenover mij aan het bureau zitten en omstandig haar lippen doen!' Van Schoonhoven kan er bijna twintig jaar later nog om lachen. 'Dan kun je wel onverstoorbaar gaan zitten doorwerken, maar je ziet het vanuit je ooghoeken toch. Op een gegeven moet je dan wel vragen, “nou, wat wil je”. De meeste stagiairs zouden het niet in hun hoofd halen.'

De anekdote is volgens Van Schoonhoven tekenend voor Raas. Enerzijds voor haar ijdelheid: ze werd ooit door juristenmagazine Mr. uitgeroepen tot 'baliebabe'. Maar ook voor haar standvastigheid, die ze combineert met gedegen dossierkennis, waardoor ze haar cliënten problemen helder kan uitleggen. 'Die helderheid had ze omdat ze het gewoon wist.' Dat, in combinatie met een soepele omgang met mensen, maakt haar promotie tot de top van Dentons een logische stap, denkt Van Schoonhoven.

Overstap

In 2010, elf jaar na haar entree bij Lexence én een partnertitel verder, stapt Raas over naar Boekel de Nerée, een oude advocaten- en notarispraktijk met diepe wortels in de Amsterdamse vastgoedsector. Haar Boekel-collega Sonja van der Kamp, die vóór Raas' overstap geregeld tegenover haar stond in de rechtszaal, was tevreden over haar komst. 'Dat is het soort waar ik wel mee samen zou kunnen werken dacht ik toen.' Ook Van der Kamp schetst een beeld van een volhardende vrouw bij wie het instinct om een zaak te winnen boven alles gaat.

‘In de rechtszaal kan ze keihard zijn en vol voor haar cliënt gaan. Ze kan ook heel goed zakelijk en privé gescheiden houden.’

'In de rechtszaal kan ze keihard zijn en vol voor haar cliënt gaan. Ze kan ook heel goed zakelijk en privé gescheiden houden. Naderhand kunnen wij even goed gezellig een wijntje drinken', zegt Van der Kamp over haar vriendin, die getrouwd is met Stibbe-partner Rogier Raas, specialist in financiële regelgeving.

Eigenschappen die haar al snel ook binnen Boekel de Nerée goed van pas komen als de financiële crisis begint te bijten. Klanten zoals banken - voor 2008 een stabiele inkomstenbron voor het kantoor - haken af.

Crisis bij Boekel de Nerée

De omzetcijfers van Boekel de Nerée dalen alarmerend. Had het kantoor in 2010 nog een omzet van ruim €40 mln. Eind 2013 is daar €31,6 mln van over: een afname van 20%. Tegelijkertijd keren advocaten het kantoor de rug toe: in twee jaar tijd halveert hun aantal bijna, van 95 naar 52. Actie is nodig.

In december 2014 kondigt toenmalig bestuursvoorzitter Frederieke Leeflang dan ook een grootscheepse reorganisatie aan. Boekel de Nerée wordt Boekel, dat lekkerder bekt buiten Nederland. Ook focuste het kantoor op vastgoed- en ondernemingsrecht. De afdeling strafrecht werd gestopt, die van arbeidsrechtspoot verkleind.

Inhoudelijk, maar ook bestuurlijk gaat Boekel op de schop. Leeflang wijst de niet-jurist Marien Glerum aan als chief executive officer, revolutionair voor de advocatuur die wars is van zulke titels. Ook breekt het kantoor radicaal met het zogeheten lockstep-systeem, waarbij partners betaald krijgen naar senioriteit. Het kiest voor een systeem van winstdeling, zodat ook jonge werknemers kunnen profiteren.

De reorganisatie verloopt niet zonder slag of stoot. Vijf veteranen, met in hun kielzog tientallen medewerkers, verlaten Boekel. Eind 2015 besluit Leeflang om haar functie als bestuursvoorzitter neer te leggen.

Dentons dient zich aan

Wendela Raas, moeder van drie jonge dochters, neemt het stokje van haar over. Aan haar de ondankbare taak om van het inmiddels flink gedemoraliseerde Zuidas-kantoor een florerende praktijk te maken. Een van de snelste opties om de praktijk weer op het droge te krijgen, is om het te laten fuseren met een kapitaalkrachtig kantoor, mogelijk buitenlands.

Al snel komt advocatenreus Dentons in beeld. Het multinationale kantoor zonder hoofdkwartier flirt vanaf 2015 uitdrukkelijk met Nederlandse firma's. Zuidas-kantoor Van Doorne flirt terug, maar de partners torpederen het plan. Raas legt de optie op tafel bij het bestuur van Boekel, dat ervan gruwelt. De partners willen hun autonomie niet kwijt en zijn bang dat de naam van Boekel als gerenommeerd Amsterdams kantoor te grabbel wordt gegooid.

Grappen van vroeger

Verbazingwekkend genoeg is de fusie twee jaar later een feit, mét instemming van alle partners. 'Ze tekenden unaniem', vertelt Van der Kamp, die zelf achter de fusie met Dentons stond. 'Er moest iets veranderen om de toekomst van het kantoor veilig te stellen. Dat doel had Wendela voortdurend in het oog. Dat ze daar uiteindelijk alle partners in mee heeft gekregen laat zien hoe volhardend ze is en dat ze zich door niets of niemand laat afleiden.'

Onverstoorbaar, doelgericht, rustig. Hoewel ze na het werk een borrel soms niet afslaat. Van Schoonhoven: 'Ze komt steevast op al onze alumniborrels. Dan halen we weer verhalen op van vroeger. Ja, en de grappen. Maar die ga ik je hier niet vertellen!'

Bron: Financieel Dagblad